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trois femmes en tenue traditionnelle représentant les trois groupes ethniques du Laos

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 Les peuples, tribus et ethnies du Laos

Le Laos est le pays le moins peuplé d’Indochine avec une population estimée à 5,6 millions d'habitants (en 2004) et une superficie grande comme environ la moitié de la France, soit une densité de population de 23,8 habitants au km².
La population est essentiellement rurale, 78 % des habitants vivant dans les campagnes ou les montagnes.

Du point de vue ethnique, le Laos constitue une mosaïque très complexe qui se répartit en quelque 130 ethnies, sous-ethnies et en nombreux clans, sous clans et lignées.
Le Laos compte plus de minorités que n'importe lequel de ses voisins immédiats (Birmanie, Thaïlande, Cambodge et Vietnam), ce qui en fait le pays le plus hétérogène de tout le Sud-Est asiatique.
En effet, environ 40 % de la population lao est constituée d'ethnies minoritaires d'origine montagnarde, dont les Hmong et les Khamou, qui représentent les groupes les plus importants.

En raison de cette complexité ethnologique, les autorités politiques (principalement le Front lao d'édification nationale) ont eu du mal à établir une liste satisfaisante des diverses ethnies du pays.

L’établissement du classement des minorités nationales du Laos, selon l’administration officielle, est basé sur l'altitude de l'habitat de ces peuples et se classe en trois catégories :

  - Les Lao Loum (ou "Laos des plaines" des Basses Terre) vivant en dessous de 400m d’altitude.
  - Les Lao Theung (ou "Laos des collines" des Terres de Moyenne Altitude) vivant entre 400 et 900m.
  - Les Lao Soung (ou "Laos des montagnes" vivant dans les Montagnes au-dessus de 1000 mètres) vivant au-dessus de 900m.

Chacune d’elle parle son propre dialecte, possède ses coutumes propres, ses traditions, sa religion, etc…

Aujourd’hui cette classification n’est plus beaucoup retenue et la plupart des spécialistes se base sur un classement ethnolinguistique plutôt qu’uniquement ethnologique.
C’est ce qu’a décidé la Commission des ethnies de l'Assemblée nationale lao , lors de son symposium d'août 2000, en fixant le nombre d'ethnies à 49 et en le subdivisant en quatre catégories ethnolinguistiques principales :

  - Les thaï-kadai incluant huit groupes ethniques et comptant pour à peu près 55% de la population.
  - Les Austro-Asiatiques ou Môn-Khmers incluant 31 groupes ethniques et comptant pour à peu près 30% de la population.
  - Les Sino-Tibétains incluant huit groupes et comptant pour à peu près 5% de la population.
  - Les Hmong-Miens ou Miao-Yao incluant deux groupes et comptant pour à peu près 10% de la population.

icone femme laotienne

 Les thaï-kadai ou lao loum

Les Lao Loum ("Lao des plaines") représente donc la famille la plus importante du Laos.

Leur implantation remonte à plusieurs siècles et leur migration a commencé au grès des conflits de civilisations avec les Mongols, les Hans et d’autres groupes chinois. Les ethnies de ce groupe sont, pour la plupart, originaires du Yunnan, région du ouest de la Chine.

Voici les huit groupes ethniques principaux de cette famille:

- Lao, Phouthai, Thaïs, Lü, Gnouanes, Youngs, Saek et Thaïs Neua.

Elles forment la branche ethnique dont les membres vivent traditionnellement dans la vallée du Mékong ou le long de ses affluents et parlent la langue lao.
Les Lao Loum ont toujours mené une vie sédentaire reposant sur une économie de subsistance fournie par la culture du riz irrigué.
Comme tous les Austro-Thaï, les membres de ces ethnies étaient des animistes qui ont adopté progressivement et pour la plupart le bouddhisme theravada (école principale du bouddhisme dit du Petit Véhicule) au milieu du premier millénaire de notre ère.
Il n’en demeure pas moins que la croyance aux esprits reste très présente dans le quotidien et les traditions

Caractéristiques simplifiées des lao loum:

  - Villages fixes de plus grande taille que ceux des autres familles.
  - Maison traditionnelle en bois et bambous sur pilotis.
  - Alimentation basée sur le riz gluant.
  - Culture du riz en plaine.
  - Une croyance aux esprits encore très présente.
  - Religion Bouddhique dit du Petit Véhicule.

icone femme alak

 Les môn-khmers ou lao theung

Les membres de cette grande famille ethnolinguistique sont les plus anciens habitants du Laos et habitent les montagnes de moyenne altitude (entre 300 et 900 m) dans le nord et le sud du Laos.

Ils seraient arrivés au Laos par le sud il y a plus de 10 siècles et furent chassés hors des plaines vers la montagne par l'arrivée des austro-thaï.

Cependant, leur ancienneté territoriale ne les a pas beaucoup privilégié puisqu’ils sont plutôt méprisés par les autres groupes ethniques.
Tantôt appelés, de façon péjorative, kha (serviteur) ou moï (sauvage) par les Thaïs ou les annamites, les lao theung ont servi de main-d'œuvre aux populations d'immigrés austro-thaï il y a plusieurs siècles et, plus récemment, sous la monarchie lao.

Voici les 31 groupes ethniques  principaux de cette famille:

  - Khamu , Pray, Singmou, Khom, Thene, Idou, Bit, Lamed, Samtao, Katang,           Makong, Try, Trieng, Ta-oi, Yeh, Brao, Harak, Katou, Oi, Krieng, Yarou, Yeh,     Souai, Gnaheune, Lavy, Kabkae, Khmer, Toum, Ngouane, Meuan et Kri.

Les plus importants étant celui des Khamu, suivi par les Htin (lawa), puis les Lamet dans le nord.
Les Laven, Katu, Katang, Alak dans le Sud.

Les laos theung sont semi-sédentaires, c’est-à-dire qu’ils déménagent l’emplacement de leur village tous les 8 à 15 ans après avoir épuisé les sols alentours par la culture sur brûlis.
Ils vivent des produits de la forêt, de la pêche et du petit artisanat local, cultivent le riz, les fruits et les légumes.
Ils ont un niveau de vie nettement inférieur à celui des trois autres groupes. Leurs échanges avec les autres Laos reposent généralement sur le troc.

Leur langue est du type môn-khmer et est de tradition orale, donc pas d'écriture.

Animistes, ils pratiquent le culte des ancêtres et croient aux esprits, les Phis.
Ceux-ci sont à la base de tous les rites et les traditions, dominent très largement encore la vie quotidienne des Laos Theung qui croient à la sorcellerie, à l’au-delà, et à l’enfer, a contrario des bouddhistes.

Caractéristiques simplifiées des lao theung:

- Des maisons sur pilotis plus courtes que chez les lao loum.
- Pas d’écriture.
- Religion animiste et chamaniste.
- Esprit communautaire très fort.
- Culture sur brûlis.
- Consommation de bière de riz sous forme de petites jarres.

icone femme hmong

 Les hmong-miens ou lao soung

Ce sont les Laos "d’en haut", c’est à dire ceux qui vivent dans les montagnes (au-dessus de 1200 mètres).

La majeure partie de ce groupe ethnique est arrivée au Laos ces 200 dernières années, principalement du Myanmar, du Tibet et du sud de la Chine.
Ce sont les ethnies les plus récemment immigrées au Laos qui n'ont pu s'installer que sur le sommet des montagnes.

La plupart des membres de ce groupe se retrouve dans les neuf provinces du nord du Laos ainsi que dans l’une du centre.

Ils sont de grands travailleurs, coriaces au combat (les communistes l’apprendront souvent à leur dépend), et peuvent se targuer d’être parfaitement autosuffisants.
Historiquement cultivateurs d’opium, ils ont dans le temps formé une guérilla soutenue par les américains.
Considérés comme de tempérament plus agressif et guerrier, les Hmong, principalement, ont été choisis et entraînés par la CIA pour servir dans les forces spéciales du gouvernement royal dans les années 1960 et au début des années 1970.
De très nombreux Hmong et Mien ont dû quitté le pays après la révolution de 1975. Quelques petits groupes de résistants hmong subsistent dans les montagnes des provinces de Xieng Khouang et Sayabury.

Voici les 2 groupes ethniques principaux de ce groupe:

  - Hmong et Mien (Yao).

Les lao soung sont toujours nomades ou semi-nomades, même si le gouvernement tente de les sédentariser en les faisant descendre des montagnes sous les prétextes de l’éducation et de la santé.

La culture sur brûlis du maïs et du riz constitue la base de l'agriculture de ces ethnies.
Ils élèvent des bovins, des cochons, des buffles et des poulets, qu'ils utilisent plus pour le troc que pour la vente.
L'opium assurait (assure encore ???) leur principal revenu ; ils en cultivaient (cultivent encore ??) plus que tout autre groupe ethnique laotien.

Les Laos Soung sont animistes, bouddhistes et parfois chrétiens (depuis le passage des missionnaires français voilà plus d’un siècle).

Caractéristiques simplifiées des lao soung:

  - Des maisons en bois et bambous à même le sol.
  - Adoption de l’écriture chinoise.
  - Religion animiste avec culte des ancêtres et bouddhisme principalement
  - Grande importante de l’unité clanique.
  - Culture pluviale sur brûlis du riz ordinaire, du maïs et du pavot.

icone femme akkha

 La famille sino-tibétaine

Cette famille ethnolinguistique est essentiellement formée par les tibéto-birmans.
Elles sont les plus reculées et vivent encore, dans certains endroits, en quasi-autarcie.

La plupart de ces ethnies viendraient du Yunnan et du Tibet et auraient migré entre le XVIème et début du XIXème siècle.

N’oublions pas non plus que, depuis des siècles, les commerçants chinois viennent s'installer au Laos comme partout ailleurs en Asie du Sud-Est.
La plupart arrivent directement du Yunnan mais depuis quelque temps, beaucoup viennent du Vietnam.
Selon les estimations, ils représentent entre 2% et 5% de la population.

Voici les 8 groupes ethniques principaux de ce groupe:

  - Akha (ikhos), Sing, Sali, Lahou, Sila, Hayi, Lolo et Hor.

Caractéristique simplifiées des sino-tibétain:

  - Des maisons en bois et bambous à même le sol.
  - Absence de l’écriture.
  - Religion animiste complexe basée sur les esprits et les âmes.
  - Culture pluviale sur brûlis du riz ordinaire et du pavot. Chasse et cueillette.

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